SOAP

¿Qué es SOAP (Simple Object Access Protocol)?

El protocolo SOAP (Simple Object Access Protocol) es un estándar creado para el intercambio de mensajes de información estructurada entre sistemas. Usado comúnmente en Internet, permitió la implementación de los primeros Servicios Web (Web Services), con los que se desarrollaron las aplicaciones informáticas distribuidas. 

¿Qué es SOAP (Simple Object Access Protocol)?

Como hemos dicho, SOAP es un protocolo de comunicaciones. Permite la transferencia de datos entre sistemas informáticos, usando documentos formateados con el lenguaje XML. Es un protocolo independiente del lenguaje de programación, sistema operativo o plataforma en general, por lo que puede conectar dos sistemas totalmente independientes que funcionan bajo stacks de tecnologías distintas.

¿Cómo SOAP facilita la interoperabilidad entre sistemas?

La interoperabilidad es la capacidad de diferentes sistemas para trabajar juntos, algo que requieren especialmente los sistemas que están distribuidos en redes. SOAP es un protocolo estandarizado que funciona de manera independiente a los lenguajes o sistemas que lo usen. Por ello, resulta especialmente indicado para la comunicación entre redes como Internet, en las que podemos encontrar todo tipo de sistemas y servidores.

Elementos clave de SOAP

Ahora vamos a ver los elementos principales que forman parte de este protocolo de comunicaciones.

1. Envelope (envoltura)

El elemento «Envelope» (envoltura en español) es el elemento raíz de un mensaje SOAP. Funciona como un contenedor para los datos del mensaje. Define el inicio y el final del mensaje, proporcionando el marco necesario para acotarlo y entenderlo.

2. Header (encabezado)

El «Header» (encabezado en español) es un elemento opcional de los mensajes, pero habitualmente es usado para incluir todo tipo de información de cabecera. Es útil para proporcionar información que debe transferirse pero que no forma parte del cuerpo del mensaje en sí. Por ejemplo, en el header podrían viajar elementos como las credenciales de autenticación, información de la transacción, etc.

3. Body (cuerpo)

Como su nombre indica, el «Body» contiene la información que transporta el mensaje en sí. Es un elemento obligatorio y sirve para entregar el contenido del dato transportado por el servicio web. Tanto las solicitudes de datos como las respuestas deben tener un cuerpo.

4. Fault (fallo)

Este elemento, que se puede indicar solamente de manera opcional, sirve para proporcionar información sobre fallos que pueden haber ocurrido durante el procesamiento del mensaje a la hora de generar una respuesta.

En los mensajes transferidos mediante el protocolo SOAP, solamente podemos tener un elemento «Fault». En él figuran todos los detalles que sirven para identificar el error.

5. Namespace (espacio de nombres)

Entre los elementos clave también tenemos el «Namespace» que permite definir un contexto o espacio de nombres, que tiene como objetivo ayudar a evitar conflictos por las colisiones de nombres en un documento XML.  Gracias al «Namespace» se pueden identificar elementos y atributos en un mensaje SOAP de modo que los sistemas informáticos no tengan problemas si hay otros mensajes con nombres similares o idénticos.

Ventajas de utilizar SOAP

SOAP es un estándar que proporciona un marco esencial para la transmisión de datos entre sistemas. Su ventaja principal es la de permitir el tránsito de esta información y permitir la creación de aplicaciones en sistemas distribuidos. En resumen, estas son algunas de sus ventajas:

1. Interoperabilidad y estándares

Como hemos mencionado ya, la interoperabilidad es el objetivo principal de SOAP. Es un protocolo comúnmente utilizado, ya que resulta compatible con todo tipo de sistemas. Además, se apoya en estándares abiertos y ampliamente aceptados, como XML y HTTP

2. Independencia de plataforma

Gracias a sus características, SOAP es independiente de la plataforma. Esto quiere decir que lo podemos usar independientemente del sistema operativo o del lenguaje de programación. Gracias a ello se puede usar SOAP para comunicar entre sistemas completamente heterogéneos con tecnologías totalmente diferentes.

3. Extensibilidad y flexibilidad

SOAP es perfectamente extensible. Los documentos que transporta se basan en un lenguaje como XML, del que se pueden generar distintos tipos de sub-lenguajes para distintos tipos de aplicaciones o contextos de trabajo. Además, puede adaptarse para trabajar sobre diversos protocolos de transporte, como HTTP, SMTP, TCP, entre otros. Esto permite que se pueda usar en la mayoría de situaciones.

4. Seguridad en la comunicación

Otra de las ventajas más relevantes de SOAP es que resulta muy robusto, y eso redunda en la seguridad de las comunicaciones. A la hora de transferir los datos, puede apoyarse en diversos estándares de seguridad y encriptación, como el SSL (Secure Socket Layer) o WS-Security. De ese modo, las comunicaciones se pueden realizar de manera totalmente confidencial.

5. Manejo efectivo de errores y excepciones

Además, SOAP es muy robusto también por su capacidad para manejar los errores. El protocolo y el propio XML facilitan la identificación de problemas en las comunicaciones, por lo que está especialmente indicado para el uso de aplicaciones críticas. Además de los errores, en el elemento «Fault» del mensaje SOAP también se puede enviar información sobre los mecanismos de corrección necesarios.

Casos de uso comunes de SOAP

Dentro de los muchos escenarios donde se puede llegar a usar SOAP, vamos a resumir algunos de los más importantes.

1. Integración de aplicaciones empresariales

SOAP está especialmente indicado para integrar aplicaciones de grado empresarial, donde haya que garantizar la integridad de la información transferida. Esto lo hace muy popular en sistemas de gestión empresarial como CRM o ERP

2. Servicios web

SOAP es la tecnología con la que se desarrollaron los primeros servicios web, es decir, aplicaciones web que ofrecen datos en crudo para que cualquier sistema pueda usarlos en implementaciones diversas. No obstante, en la actualidad hay que señalar que JSON ha desplazado mucho a SOAP en este área debido a su sencillez y ligereza.

3. Transacciones financieras y bancarias

Definitivamente, en el marco donde más partido se le saca a SOAP es en el sector financiero y bancario. Esto es porque SOAP puede garantizar que las transacciones sean seguras y confiables, asegurando la integridad y confidencialidad durante el tránsito de la información.

4. Comunicación entre dispositivos y plataformas móviles

Otro ámbito donde se puede usar SOAP es en las comunicaciones entre plataformas y dispositivos diversos, especialmente entre plataformas móviles y el Internet de las Cosas (IoT).

5. Intercambio de datos en grandes redes empresariales

Al final, SOAP se puede usar en cualquier sistema que requiera intercambio de la información. Sin embargo, debido a su seguridad y la posibilidad de garantizar la integridad de la información transferida, es usado principalmente en grandes redes empresariales. Es especialmente indicado, en entornos críticos como el gubernamental, militar, sistemas de salud, etc.

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